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MADRID | 12/11/2010 | Fuente: expansion.com Volver Atrás

Cáscaras de cítricos para crear un jabón limpio

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Los jabones y los detergentes son productos poco económicos para el consumidor. Un nuevo proceso permite su fabricación a partir del limoneno extraído de los cítricos.

El mercado mundial de jabones y detergentes tiene un valor de 38.000 millones de dólares (28.200 millones de euros) y mueve un volumen de 35 millones de toneladas de productos. Es un sector muy concentrado, ya que 50 compañías copan el 90% del mercado.
Aunque no registra tasas de crecimiento de dos dígitos, sigue expandiéndose a un ritmo continuo de entre el 1% y el 3% anual tanto en los países industrializados como en los mercados en vías de desarrollo. Los detergentes representan el 40% del mercado; los jabones, el 20%, y los lavavajillas, el 15%. Se considera que los jabones y los detergentes son el equivalente a los todoterrenos en el mercado de los productos de consumo: son unos productos antiguos, poco económicos y caros para el consumidor, pero rentables para los fabricantes.

En el pasado, el jabón solía ser caro y lo usaban solamente las personas ricas, hasta que el químico francés Nicolas Leblanc descubrió un método barato para fabricarlo a partir de la sal. Durante siglos, el aceite de oliva, muy abundante en Francia, España e Italia, fue el principal ingrediente para su fabricación, pero, en el siglo XIX, se fue sustituyendo gradualmente por el aceite de palma. Los alemanes fueron los primeros que produjeron detergentes sintéticos a partir del alquitrán de hulla, en 1916, y, en la década de 1950, el mercado estaba dominado por los derivados del petróleo.

El sector requiere un uso intensivo de capital y sus ingresos medios por trabajador ascienden a 700.000 dólares anuales. Debido a la tendencia a la automatización, el número de trabajadores ha disminuido. En los últimos diez años, el volumen de negocio de las compañías estadounidenses de jabones y detergentes aumentó un 18%, pero su plantilla se redujo un 28%.

Innovación

A la industria, se la ataca constantemente por los efectos adversos que causan sus productos en el medio ambiente. Los detergentes sintéticos no se degradan en climas fríos, lo que provoca que sigan contaminando el agua y afectando a la fauna semanas después de su vertido. El retorno del aceite de palma como principio activo renovable y biodegradable parecía un paso en la dirección correcta. Por desgracia, el espectacular aumento de la demanda de los ácidos grasos procedentes del aceite de palma dio lugar a una expansión de las plantaciones de palma en Asia y Latinoamérica, lo que aceleró la destrucción de la selva tropical, como la obliteración del hábitat del orangután.

Yusuke Saraya, presidente de la compañía japonesa de detergentes Saraya, se dio cuenta del daño causado y de la tendencia adversa que pasaba desapercibida para los consumidores. Entonces, creó espacios seguros tanto para la fauna y la flora, como para el elefante enano, una especie que vive en Kalimantan (Indonesia) y está en peligro de extinción.

Aunque las grandes compañías han acordado cultivar palma de forma sostenible, la realidad es que no se pueden limpiar los ríos de Japón, Estados Unidos y Europa a costa de destruir el hábitat de la fauna y la flora en los países en vías de desarrollo. La principal innovación no consiste en descubrir compuestos que sean más fáciles de usar y tengan un mayor rendimiento, sino en encontrar ingredientes que no tengan consecuencias nocivas y no causen daños colaterales.

Los líderes del mercado pusieron a trabajar a sus equipos de investigación para que descubrieran abrillantadores menos tóxicos para los ojos, enzimas más eficientes, jabones que funcionan en agua fría y detergentes que necesitan menos agua. En cambio, Vivian Stars, de Louisiana (EEUU), se propuso encontrar un uso alternativo para las cáscaras de naranja desechadas por las fábricas de zumo de naranja de su ciudad.

A medida que aumentó el consumo de zumo de naranja y se incrementó el volumen de procesado, los materiales desechados –que antes se usaban para pienso de los animales– se convirtieron en residuos debido a los conservantes que se emplean para mantener las frutas frescas durante el tiempo transcurrido entre la cosecha y el procesado. Los fabricantes brasileños de zumos empezaron pronto a extraer limoneno de las cáscaras. Como el proceso de extracción es bastante sencillo –usando CO2 líquido, que se puede producir también de forma sostenible–, empezó a surgir un nuevo modelo de negocio.

Luego, Vivian creó la compañía Naturally Yours en Louisiana y entró con éxito en los mercados institucionales adoptando una táctica diferente del análisis del ciclo vital (ACV). En lugar de hacer hincapié simplemente en el precio y el rendimiento, y en fabricar un producto muy concentrado (porque el mercado exige cada vez más reducir los envases, ya que contribuyen de forma importante a la contaminación), Vivian afirmó que usar una materia prima extraída de las cáscaras desechadas, que de lo contrario se pudrirían y generarían gas metano, constituía una ventaja “sistémica” muy importante.

Utilizar las materias primas existentes a nivel local y hacer que algo que antes no tenía valor tenga valor ahora es uno de los principios básicos de La Economía Azul.

En un momento en que los líderes del sector continúan intentado penetrar en todos los mercados con productos estandarizados fabricados en unidades de producción centralizadas que luego se envían a todo el mundo, en las regiones en las que se cultivan cítricos, se podrían construir fábricas de detergentes a partir de los residuos del procesado de las frutas.

Aunque en el sector frutícola existe una competencia a nivel mundial, el uso del limoneno en concentraciones altas extraído a nivel local no sólo genera puestos de trabajo en la zona, sino que también reduce el consumo de agua. Los productos de limpieza basados en el limoneno están ganando lentamente cuota de mercado. Inversores brasileños ya han const

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